月光下的爱情合唱

青年文摘 日期:2021-10-10

珊瑚群是海洋中珍贵的原始生物,它们有着奇特的繁殖方式:在每年4月的月圆之夜,珊瑚将精卵喷出体外,让它们随着海浪的起伏而碰撞交融成一个个生命体。珊瑚为什么会在月圆之夜出现“冲动”?为探究其因,澳洲著名海洋生物学家诺克斯带着他的科研小组来到澳大利亚东海岸的珊瑚礁群。

1981年4月16日,如水的月光洒在海面上,游艇上的诺克斯一直在静静观察海面的变化。渐渐地,一轮明月从海平面上升起来,海潮的声音也一浪高过一浪。凌晨2时10分,小组成员凯恩突然惊叫起来:“看啊,那是什么东西”诺克斯急速起身,顺着凯恩手指的方向看去。天啊,只见数平方米的海面上,不断上浮着一团团絮状的物体!“快准备下潜!”诺克斯一声令下,4名队员立即穿上潜水服跳入海中。

当下潜到珊瑚丛中时,眼前的景象让所有人惊呆了:仿佛同时接到某种指令,无数的珊瑚从口中吐出粉红色的卵子和精子,它们的口就像一只可以伸缩的软管一张一合,成团的精卵向上翻腾着。在温暖的海水中,精卵相互追逐着融合在一起,随着海流起伏。在诺克斯看来,那简直就是一场生命的大合唱!

几世纪以来,没有人像诺克斯这样能如此近距离地观察这珊瑚的生殖过程。但在此之后,这些珊瑚却似永远沉默在海洋中,他再也没有观察到任何异样。

数月后,诺克斯在白天再次下潜到海底观察。这一次,他惊讶地发现,那些吸附在父母身体上的小珊瑚一出生就能自己捕食。几天后,老的珊瑚死去,渐变成一种坚硬的骨骼,成为新生命体的一部分。而与此同时,另一部分受精卵选择开阔的海底重新组建部落,它们从体内分泌出石灰质黏液,在海水的作用下,这种黏液转化成碳酸钙,这预示着一座新的珊瑚礁将于几十年后诞生。

为了进一步弄清珊瑚的奥秘,诺克斯决定在实验室里用“人造海洋”来培育珊瑚。他将所采集的珊瑚受精卵放在装有1万加仑海水的玻璃体中,其中人工海浪、温度以及浮游生物等,都与大堡礁珊瑚的环境几乎相似。一个月后,由数千个幼小的珊瑚组成的群落在诺克斯教授的培育下长大了。

转眼到1982年4月16日,大堡礁下珊瑚喷发精卵的壮观场面又发生了,但生活在实验室中的珊瑚却没出现这种情况,这让他大惑不解。为还原真实的海洋环境,诺克斯将人造海洋迁到露天。这个人造海洋中的珊瑚终于在第二年4月与大堡礁中的珊瑚同时喷出了精卵!几番观测和验证之后,诺克斯向世人宣布:月圆之夜,珊瑚会如同接到指令般同时释放自己的生殖细胞,并完成传宗接代的大业,这就是人类所不知道的珊瑚秘密!

但是,几乎所有的珊瑚专家在肯定月光对珊瑚生殖行为的影响时,却又深感疑惑:为什么珊瑚会在月圆的某个时间里同时释放卵子和精子呢?月光又是如何影响珊瑚性行为的?20年过去了,全世界无数的珊瑚专家试图揭开谜底,但都毫无进展。

2004年7月,诺克斯在一次国际学术会议上结识了以色列生物学家列维。列维对诺克斯发现的珊瑚生命奇观十分着迷。当诺克斯向列维介绍澳洲昆士兰大学哥德比尔实验室在基因研究领域的成就时,一种名叫“隐色素”的蛋白质让他产生了兴趣。

“隐色素”蛋白质是一种蓝光受体,会随着蓝色的光波发生反应,这让列维想到,在满是珊瑚的海域,海水总是特别蓝,那么珊瑚是不是与这种“隐色素”有某种必然的联系呢?珊瑚的体内是否有这种基因蛋白质呢?列维将想法告诉了诺克斯,他们遂决定一起合作研究,并建立了庞大的珊瑚生命实验室。经过两年的研究,他们终于分离出了这种神奇的“隐色素”蛋白质,并寻找到了答案。

原来,“隐色素”和远古时期的光解酶蛋白质存在亲缘关系,后者会吸收蓝光以修复被紫外线破坏的DNA。列维认为,“在前古生代,地球表面受到了大量的紫外线辐射,因此生物可能不得不想法躲避辐射。”一种办法就是躲到大海深处,像珊瑚这样的远古生物,它们白天躲到海底,晚上潮起的时候再浮出海面,这样经过几百万年的适应,它就具了光感应能力。诺克斯分析:“这是产生隐色素的简单一步,从此生物就能调整自己的生物钟,在例行的时间做合适的事。”

“隐色素”的发现,终于揭开了珊瑚喷精卵的谜底:每年4月,当珊瑚的性腺成熟起来时,它们的精、卵蓄势待发,而此时,当月光照在它们身上时,珊瑚体内的“隐色素”接收到光波后变得活跃起来,它发出指令让珊瑚的性腺激活,于是,一场愉悦无比的“交响乐”在海底沸腾了!

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